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Lockheed Martin actualizará los aviones de combate F-16 MLU chilenos

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En una escueta nota de prensa del pasado 31 de octubre, el Departamento de Defensa estadounidense anunciaba la firma de un contrato con Lockheed Martin por valor de 177 millones de dólares para modernizar los aviones de combate F-16 MLU chilenos a una variante denominada M6.6.

El programa se gestionará mediante el mecanismo Foreign Military Sales y comprende “el programa de vuelo operativo y actualización del sistema M6.6“ a aplicar a los F-16 MLU (Mid Life Update) adquiridos de segunda mano por Chile a Países Bajos. La Fuerza Aérea de Chile opera actualmente 36 aparatos de esta versión si bien no se especifica en la nota el número de aviones a los que se aplicará la mejora.

La nota sí especifica que los trabajos se realizarán en las instalaciones de Lockheed Martin en Fort Worth (Texas), Greenville (Carolina del Sur) y Chile. Los trabajos deberán estar completados el 30 de noviembre de 2032. Recodemos que los F-16 MLU adquiridos a la Real Fuerza Aérea de los países bajos eran originalmente F-16 A monoplazas y B biplazas modernizados a la versión MLU que los estandariza a los F-16C/D Bloque 50/50 originales.

El trabajo, que considera un precio fijo de 177.048.070 dólares y un monto máximo de 100.000 dólares por límite de tiempo y material, se realizará en las instalaciones de Lockheed Martin en Fort Worth, Texas; y Greenville, Carolina del Sur; y en Chile, y se espera que la actualización esté terminada el 30 de noviembre del 2032. El organismo estadounidense contratante para este programa es el Centro de Gestión del Ciclo de Vida de la Fuerza Aérea de Estados Unidos (USAF), ubicada en la base aérea Hill, Estado de Utah.
El F-16 en Chile La flota de cazas de la FACh está compuesta, principalmente, por aviones monomotores Lockheed Martin F-16 Fighting Falcon de los cuales seis corresponden a la versión C Block 50 y cuatro al modelo D Block 50, adquiridos nuevos el 30 de enero del 2002, y 29 de la variante F-16AM y siete de la versión F16BM MLU (Mid-Life Update) Block 15/20 comprados usados a Países Bajos y que arribaron entre el 2006 al 2011.

La institución planea mantener en su inventario a ese material de vuelo más allá del año 2040. Por lo anterior, a fines del 2019, el Ministerio de Defensa de Chile estaba terminando los análisis de factibilidad técnica del proyecto de actualización de los cazas para conservar sus niveles de eficiencia y sin que ello impacte en los costos de mantenimiento.

En septiembre del 2019, el entonces comandante en jefe, general del aire Arturo Merino, detalló que se esperaba tener aprobado el financiamiento a fines de ese año para iniciar los estudios de ingeniería en 2020. Según el general, “este programa permite proyectar la vida útil de estos aviones más allá del 2040”.

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